El Observatorio del Roque de Los Muchachos de la isla de La Palma (a 2.420 m. de altura) es uno de los observatorios más completos del mundo. Esto a su situación geográfica muy cerca del trópico lo que permite la observación de los dos hemisferios celestes y mucho más importante a la calidad de su cielo debido a:

  • los cielos oscuros y nítidos de la isla
  • a una atmósfera estable con escasa turbulencia al encontrarse por encima de las nubes una gran parte del año
  • a la poca contaminación atmosférica y lumínica
  • el cielo de La Palma se encuentra, además, protegido por la Ley del Cielo desde 1989, que obliga al control de la contaminación lumínica regulando el alumbrado público y controlando las comunicaciones y rutas aéreas.

La incorporación más importante en los próximos años al Observatorio son los telescopios Cherenkov que formarán parte de la futura Red de Telescopios Cherenkov (CTA). La Palma será la sede Norte de esta red con unos 20 telescopios de dos tamaños distintos; los mayores tendrán un espejo primario de 23 metros de diámetro y están siendo diseñados por un equipo de universidades e institutos de investigación de una decena de países. En 2016 se puso la primera piedra al tercero de los telescopios Cherenkov en la sede de La Palma.

Reconstrucción de los futuros telescopios del CTA IEEEC - Fuente: cta-observatory.org
Reconstrucción de los futuros telescopios del CTA IEEEC – Fuente: cta-observatory.org

El CTA será el primer instrumento a escala global capaz de ver todo el cielo, dentro y fuera de nuestra galaxia, gracias a unos 120 telescopios repartidos en los dos hemisferios. También cubrirá un rango de energías sin precedentes que van desde las decenas de GeV a los 100TeV (1 TeV = 1012 eV), lo que permite observar fenómenos unas 10 veces más energéticos que los que se observan en el mayor acelerador de partículas de la Tierra.

Otra de las incorporaciones, todavía en fase de decisión, será el Telescopio de Treinta Metros (TMT por sus siglas en inglés: Thirty Meter Telescope). Este es un gran telescopio reflector terrestre de espejo segmentado, actualmente propuesto para ser construido en Mauna Kea en Hawaii, pero que por problemas legales, puede acabar construyéndose en La Palma.

El telescopio está propuesto para ser mucho más grande que los telescopios existentes (aunque el espejo del Telescopio Europeo Extremadamente Grande, en proyecto, es 49% más grande), y está diseñado para hacer observaciones desde frecuencias cercanas al ultravioleta hasta mediados del infrarrojo (longitudes de onda de 0.31 a 28 μm). Adicionalmente, su sistema de óptica adaptativa podría ayudar a corregir los errores causados por la atmósfera terrestre, ayudándolo a alcanzar el potencial de un espejo de ese tamaño.

Telescopio de Treinta Metros, TMT; ilustración.Fuente: wikipedia
Telescopio de Treinta Metros, TMT; ilustración.Fuente: wikipedia

 

 

Se cumplen 5 años de que La Palma se convirtiera en la Primera Reserva Starlight del Mundo. Es un honor certificado por la Iniciativa Starlight de la UNESCO que confirma que la isla está comprometida en la defensa de la calidad del cielo nocturno y en facilitar acceso a la luz de las estrellas para todas las personas.

Por eso, La Palma promueve valores asociados a la calidad y disfrute del cielo, como culturales (yacimientos arqueoastronómicos), científicos (investigación astronómica), astronómicos (Observatorios y observación amateur), paisajísticos o naturales (miradores astronómicos, etc), turísticos como las actividades de Astronomy Tours y otras empresas que van desde restauración, alojamientos tematizados y organización de eventos astronómicos.

Actualmente, La Palma posee zonas de exclusión donde se mantienen intactas las condiciones de iluminación natural y nitidez del cielo nocturno y además cuenta con un plan de acción participativo y de un conjunto de recomendaciones orientadas a preservar o recuperar la calidad del cielo nocturno hasta los límites posibles.

Puesta de sol Mirador El Jable en El Paso, La Palma

Más información sobre la Reserva Starlight en: Starlight Iniciative y Proyecto Starisland La Palma.

En el Observatorio Astronómico del Roque de los Muchachos, La Palma, se encuentra el telescopio italiano Nazionale Galileo (TNG).  Con espejo primario de 3,58 metros de diámetro es la instalación más importante de la comunidad astronómica italiana en visible/infrarrojo.

El TNG está equipado con 3 instrumentos instalados de forma permanente en sus focos y ofrece una gran variedad de modos de observación cubriendo el espectro óptico e infrarrojo cercano y ofreciendo desde imágenes de campo ancho hasta espectroscopía de alta resolución.

 

Telescopio Galileo. Foto Giovanni Tessicini (TNG)
Telescopio Galileo. Foto Giovanni Tessicini (TNG)

Su instrumento estrella es el HARPS-NBuscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión en el Hemisferio Norte. Se trata de uno de los espectrógrafos más precisos del mundo que tiene el objetivo principal de descubrir y caracterizar planetas extrasolares del tamaño de la Tierra (Espectrógafo Echelle en 383 – 693 nm longitudes de onda y con resolución espectral de R=115000). En práctica  HARPS-N  mide la ligera oscilación de la estrella causada por la presencia del  planeta (en m/s) con lo que se puede estimar la masa del exoplanetas, su composición química y distancia a la estrella.

HARPS-N: uno de los espectrógrafos más precisos en el mundo.

Historia

Hasta el mes de Junio del 2004, fué operado por el Gentro Galileo Galilei, creado en el 1997 por el Consorzio Nazionale per l’Astronomia e l’Astrofisica (CNAA). A partir del 27 de Julio 2004 la nueva Fundación Galileo Galilei, financiada por el Instituto Nazionale di Astrofisica (INAF) se encarga de la gestión del TNG. Los acuerdos para la construcción del telescopio en La Palma se firmaron en 1979 y el telescopio El telescopio vio su “primera luz” en 1998.

Resultados

El TNG actualmente busca principalmente planetas extrapolares, Un campo con bastante auge actualmente. Por ejemplo, el primer exoplaneta descubierto por el TNG fue el Kepler 78 b, un planeta similar a la tierra en tamaño y masa pero mucho más caliente, temperatura superficial puede llegar a los 5.000 grados. Otro exoplaneta también en las noticias, y encontrado por el TNG (publicado Mayo de 2017), pertenece a la estrella GJ625 (Gliese 625), una enana roja cercana al Sol, se encuentra en la zona de habitabilidad, lo que significa que podría albergar vida. El Kepler 78b y el planeta de GJ625 son algunos de los más de 1.000 exoplanetas (Earth-like planets) ya descubiertos.

 

Kepler 78b: primer planeta descubierto por HARPS-N en el TNG.
Kepler 78b: primer planeta descubierto por HARPS-N en el TNG.

Curiosidades

En Febrero de 2013, un equipo internacional, liderado por astrofísicos españoles, caracterizó al asteroide 2012 DA14 usando el Gran Telescopio Canarias (GTC) y el Telescopio Nazionale Galileo en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en La Palma. Consiguieron medir la máxima aproximación a la Tierra.

En el TNG, todas las habitaciones son mantenidas a una temperatura determinada, que varía según la estancia. El telescopio debe estar a medio grado menos de la mínima temperatura exterior registrada la noche anterior para reducir al máximo los flujos de aire alrededor del telescopio y evitar turbulencias que reducen mucho la calidad de imagen, provocados por el gradiente de temperatura al abrir el telescopio.

El segundo edificio, cúpula del telescopio es una estructura de una altura aproximada de 26 m. y ocupa una superficie de unos 400 m2. El edificio está íntegramente realizado en estructura metálica, con un primer piso fijo, mientras los otros 3 pueden girar en torno al eje vertical del edificio, de forma solidaria, en sincronía con la rotación del telescopio.

 

La contaminación lumínica se define como la introducción de luz artificial que produce una degradación de los ecosistemas o el estado natural mediante la emisión de flujo luminoso en intensidades, direcciones, rangos espectrales u horarios innecesarios.

Está claro que los humanos necesitamos iluminación nocturna pero esta debe permitir el equilibrio con los ecosistemas nocturnos, la eficiencia energética y de la salud de los humanos (alteración del ciclo del sueño, algunos cánceres). Se trata de minimizar el impacto de la contaminación lumínica para que no produzca efectos adversos (diseño del alumbrado exterior, horario de iluminación).

Foto de simulación de contaminación lumínica
Foto de simulación de contaminación lumínica

Para observar estrellas, la contaminación lumínica aumenta el brillo del cielo nocturno, por reflexión y difusión de la luz artificial en los gases y en las partículas del aire, de forma que se disminuye la visibilidad de las estrellas y demás objetos celestes.

La Ley del cielo de Canarias (1985) controla las emisiones de gases a la atmósfera en la isla de La Palma, la contaminación lumínica, el paso de los aviones por la isla y la utilización de antenas cerca del Observatorio. De esta manera, se consigue unos cielos limpios y aptos para la observación astronómica amateur y profesional.

Simulación de contaminación lumínica
Simulación de contaminación lumínica

La Vía Láctea es la galaxia donde se encuentra en Sistema Solar y la Tierra. Contiene más de 200000 millones de estrellas y su diámetro medio se estima en unos 100000 años (unos 1 420 000 000 000 000 000 Km). Desde un cielo oscuro en la Tierra, vemos una minúscula parte de nuestra galaxia, nuestras estrellas vecinas. Y también los más afortunados podemos ver el disco de nuestra galaxia.

Hace tan solo 50 años, los humanos sabíamos reconocer la estela de la galaxia, la llamábamos el camino de Santiago y sabíamos encontrarla en el cielo. En la actualidad, y debido a la contaminación lumínica, se estima que menos del 70% de las personas que viven en Europa o Estados Unidos es incapaz de ver las estrellas y la Vía Láctea.

Es decir, que la contaminación lumínica, nos ha robado la luz de las estrellas. La Palma, es todavía uno de esos pocos sitios en el planeta donde las estrellas y el cielo oscuro es visible, incluso desde las zonas habitadas dado que la contaminación lumínica está controlada por ley (Ley del Cielo, 1989). Además de los paisajes de la isla y sus zonas protegidas que se pueden disfrutar durante el día, por la noche, se encienden las estrellas y podemos intentar alcanzarlas con nuestros dedos.

 

Los miradores astronómicos son lugares accesibles con vistas abiertas al cielo y que sirven para interpretar las estrellas al aire libre. En La Palma, estos lugares tienen paneles explicativos y aparcamientos. Hay un mirador astronómico por municipio más dos miradores por encima de los 2000 metros de altura, siendo un total de 16 miradores en la isla.

En estos miradores es donde suelen tener lugar las actividades relacionadas con la astronomía para el público en general, bien organizadas por empresas del sector, o por particulares. Aún así, no son los únicos sitios que se utilizan para observar el cielo, dado que poco contaminación lumínica permite ver las estrellas casi en todos sitios.

Más información.

 

El Telescopio William Herschel (WHT) es el segundo mayor telescopio del Roque de Los Muchachos en La Palma. Con un espejo primario de 4,2 m en diámetro también es el segundo mayor telescopio de Europa sólo después del Gran Telescopio de Canarias (espejo primario de 10,4 m). En la actualidad este telescopio es de tamaño modesto, sin embargo sigue siendo uno de los más productivos en publicaciones científicas del mundo. Tiene una razón focal f2.8 y es de tipo Cassegrain-Nasmyth.

El telescopio William Herschel se puede visitar en visitas concertadas. Para reservar acceder a: enlace a reservas en lapalmastars.com.

William Herschel Telescope (WHT)
William Herschel Telescope (WHT)

Historia

El Science and Engineering Research Council (SERC) del Reino Unido comenzó a planificar el telescopio en 1974 con un presupuesto final de 10 millones de libras. En 1981, el 20% el SERC negoció una participación del 20% con Holanda, así que el telescopio pertenece en 80% al Reino Unido y el restante a Holanda. La primera luz del telescopio fue el 1 de Junio de 1981 usando el instrumento TAURUS-2.

Resultados

Los resultados más destacados extraidos con datos obtenidos en este telescopio son:

  • El descubrimiento de la primera evidencia de un agujero negro supermasivo (Sgr A*) en el centro de la Via Láctea.
  • La primera observación en el óptico de un estallido de rayos gamma

Curiosidades

  • El telescopio toma el nombre del astrónomo William Herschel (Alemania 1738 – Inglaterra 1822), un músico sin formación científica que comenzó su interés en la astronomía a los 35 años de edad. Este astrónomo descubrió el planeta Urano con un telescopio reflector de 1,2m que construyó el mismo junto con su hermana ya que no podía permitirse comprar un telescopio refractor de similar tamaño al uso en la época. Herschel también fue pionero en el diseño de la montura acimutal que ahora se usa en telescopios como el WHT. En 1981, con la primera luz del telescopio, fue el bicentenario del descubrimiento de Urano, de ahí que el telescopio lleve el nombre de William Herschel.
  • El WHT es como una navaja suiza. En cada foco se coloca un instrumento y a su vez tiene varios instrumentos intercambiables entre si con relativa facilidad. Actualmente los astrónomos profesionales pueden pedir tiempo de observación para los siguientes instrumentos:
    • ISIS – espectrógrafo,
    • LIRIS – espectrógrafo infrarrojo
    • ACAM – cámara y espectroscopía de baja resolución,
    • AF2/WYFFOS – espectroscopía multiobjeto
    • NAOMI/OASIS – espectroscopia campo integral con o sin estrella guía. Óptica adaptativa
    • NAOMI/INGRID – Imagen IR

 

El Gran Telescopio de Canarias (GTC) en la Isla de La Palma es actualmente el telescopio óptico-infrarrojo mayor del mundo y uno de los más avanzados. Su espejo primario está formado por 36 segmentos hexagonales de 1,90 m entre vértices, 8 cm de grosor, y 470 kg, que actúan conjuntamente como un solo espejo. La superficie colectora del GTC es equivalente a la de un telescopio con un espejo de un diámetro de 10.4 m. La longitud focal es de 169.9 m y por ello el campo de visión máximo es de 20 minutos de arco de diámetro (menos del tamaño de la Luna llena).

El telescopio GTC se puede visitar en visitas concertadas. Para reservar pulse aquí. 

Gran Telescopio de Canarias a la puesta de sol | Foto: Ana García, lapalmastars.com
Gran Telescopio de Canarias a la puesta de sol | Foto: Ana García, lapalmastars.com

Historia

El Gran Telescopio de Canarias, llevaba años en las mesas de diseño del Instituto de Astrofísica de Canarias cuando en 1994 se fundó, GRANTECAN S.A., con el objetivo de diseñar y construir el mayor telescopio del mundo: el Gran Telescopio de Canarias, o GTC. Posteriormente, se firmaron acuerdos con el Gobierno de México, para que dos de sus Universidades participaran en el proyecto y también se sumó como socio Estados Unidos, a través de la Universidad de Florida. El telescopio costó nada menos que 130 millones de euros y el presupuesto anual es de casi 9 millones de Euros.

Los trabajos de construcción del telescopio en el Observatorio del Roque de Los Muchachos en la isla de La Palma, comenzaron en el año 2000 y el inicio de la fase científica operativa comenzó en marzo de 2009. El tiempo del telescopio lo consumen los científicos españoles (90%), los de México (5%) y Estados Unidos (5%), en el mismo porcentaje que aportaron y aportan al proyecto.


Resultados

El Gran Telescopio de Canarias estudia la naturaleza de los agujeros negros, la historia de la formación de estrellas y galaxias cuando el Universo era joven. Un campo con bastante auge es el estudio de planetas lejanos alrededor de otras estrellas (Tránsitos planetarios) y eventos muy energéticos: supernovas muy lejanas, colisiones de agujeros negros.

Ver publicaciones científicas derivadas de datos del Gran Telescopio de Canarias pinchar  aqui.

Curiosidades

  • Podemos comparar su poder de visión a 4 millones de ojos humanos y con él podríamos distinguir los faros de un coche a unos 20.000 km de distancia.
  • La estructura metálica de la cúpula está ensamblada con unos 16.000 tornillos y unas 43.000 tuercas.
  • Los espejos se limpian con nieve pulverizada de dióxido de carbono y hay 6 espejos de repuesto.
  • El GTC emplea a unos 65 personas aproximadamente (unas 45 en la Isla de La Palma) en 4 grupos de trabajo: mantenimiento, ciencia, administración y desarrollo.
  • De día hay entre 10-20 personas trabajando en el telescopio, el resto trabaja remotamente en oficinas. Sin embargo, de noche, a pesar de sus dimensiones, para observar sólo se requieren a 2 personas: un astrónomo y un técnico. Está todo informatizado.

Este encuentro internacional, que se celebrará en La Palma del 18 al 21 de abril, incluye ponencias y charlas magistrales de distintas disciplinas, además de actividades para público general, con el objetivo de recordar la necesidad de la defensa de la calidad del cielo nocturno y el derecho a la observación de las estrellas.

 

La Isla de La Palma se convertirá el próximo mes de abril en el epicentro mundial para la protección y conservación del cielo nocturno, recurso científico, cultural, medioambiental y turístico de importancia para el desarrollo sostenible del planeta. El motivo: este año se cumplen diez años de la Declaración Starlight, que fue aprobada en la Conferencia Internacional en Defensa de la Calidad del Cielo Nocturno y el Derecho a Observar las Estrellas en 2007.