Cuando observar las estrellas se convierte en todo un lujo

La contaminación lumínica ha convertido algo tan simple y aparentemente banal como contemplar las estrellas en un lujo, solo apto para privilegiados. Levantar los ojos y mirar el cielo en plena noche en una gran ciudad con la esperanza de descubrir un manto de diminutos puntos de luz en el firmamento ya no es posible. Es necesario alejarse de los zonas urbanas para disfrutar de la visión de la bóveda celeste en toda su magnitud.

Seguir leyendo: Los mejores lugares del mundo desde donde contemplar el cielo

Ana García Suárez es doctora en Astrofísica y directora de La Palma Stars, en La Palma (Canarias).

El próximo 21 de agosto se producirá el eclipse solar total más esperado de los últimos tiempos y que algunos han denominado el gran eclipse americano o el eclipse del siglo, dado que el fenómeno será visible en directo por más de 100 millones de personas en Estados Unidos. (Aquí puedes ver imágenes de eclipses anteriores).

Dada la extensión de los oceános y la distribución de la población mundial, es más probable que un eclipse sea visible en una zona despoblada o sobre un oceáno. Pero en esta ocasión, cruzará Estados Unidos de Oeste a Este y su totalidad será visible en una franja de 100 kilómetros de ancho. Esto ha causado gran expectación entre la población local y los numerosos visitantes que se esperan.

¿Dónde ver el eclipse solar en España?

Lamentablemente este eclipse solar se verá parcialmente en España y para la mayoría de nosotros pasará desapercibido. Hacia el Oeste del país, como en Baleares, ni si quiera se verá, mientras que Galicia será la región de la península que lo verá mejor (una hora aproximadamente antes de la puesta de Sol según la localización). En Canarias, ya que está más al Oeste, el eclipse será todavía visible parcialmente pero con mayor intensidad que en el resto de la península. Y dentro del archipiélago, la isla de La Palma será el mejor observatorio y allí la parcialidad del eclipse solar llegará al 42%.

¿Qué se necesita para ver el eclipse solar?

Si no puedes viajar a Estados Unidos para ver la totalidad y no te lo quieres perder, puedes seguirlo en este streaming de la NASA o a través de «STARS4ALL», en colaboración con el canal sky-live.tv. Si pudieras ir a ver el eclipse total o el parcial, recuerda que es absolutamente indispensable que uses protección adicional para observar el Sol con seguridad.

Nunca se debe mirar directamente al Sol, incluso cuando esté parcialmente cubierto por la Luna. De lo contrario, la luz puede causar ceguera o daños permanentes en el ojo. Aquí tienes todas las instrucciones necesarias (por ejemplo, se pueden usar gafas para eclipses o espejos para proyectar la imagen del disco solar sobre una superficie plana y blanca).

La isla de la Palma será el mejor observatorio de España para ver el eclipse solar, así que se espera afluencia de público en el Oeste de la isla. El eclipse comenzará antes de la puesta de Sol y se podrá ver casi desde cualquier lugar. Se han organizado quedadas en las playas a la puesta de Sol, con lo que se espera sea espectacular.

¿Cuándo ocurrirá el próximo eclipse solar?

El próximo eclipse solar total visible desde tierra ocurrirá en julio de 2019 y solo se podrá presenciar desde Argentina y Chile. En España, el próximo eclipse solar total será visible en agosto de 2026.

¿Qué es un eclipse solar?

Un eclipse solar es el fenómeno que se produce cuando la Luna oculta al Sol, desde la perspectiva de la Tierra. Esto solo puede pasar durante la Luna nueva cuando el Sol y Luna están en conjunción. Además, hay tres tipos de eclipses según la Luna cubra o no por completo el disco solar.

Eclipse solar parcial: la Luna no cubre por completo el disco solar, que aparece como una menguante.

Eclipse solar total: la Luna cubre totalmente el Sol, aunque sólo se vea así desde unas determinadas zonas de la superficie de la Tierra, a lo largo de la llamada banda de totalidad. Fuera de esa zona, el eclipse es parcial. La totalidad de un eclipse de Sol suele durar entre dos y 7,5 minutos, pero todo el fenómeno puede llegar a durar unas dos horas. En esta ocasión, la totalidad del eclipse solar del 21 de agosto durará dos minutos y 41 segundos.

Eclipse solar anular: este fenómeno tiene lugar cuando el diámetro aparente de la Luna en el cielo es menor al solar. Esto ocurre porque la órbita lunar es elíptica. Cuando el satélite se encuentra cerca del apogeo, o sea, a la distancia máxima de la Tierra, la perspectiva impide que pueda ocultar completamente al Sol. Por eso, durante la fase máxima un anillo del disco solar permanece visible. Fuera de esta etapa máxima, el eclipse es parcial.

Eclipses solares y el fin del mundo

Los fenómenos astronómicos siempre han sido de interés en todas las civilizaciones y han estado ligados a la historia de las culturas. La astronomía y la generación de calendarios con el conocimiento del cielo han sido un recurso religioso y político para muchas culturas.

Los eclipses no han sido distintos, y de hecho han generado temor o asombro desde tiempos inmemoriales. Existen numerosas referencias históricas sobre ellos. El eclipse solar más antiguo del que existe constancia sucedió en China el 22 de octubre del año 2137 a. C., y al parecer costó la vida de los astrónomos que trabajaban para el rey al no haberlo predicho. Además, la batalla lidio-meda del 585 a.C. se hizo coincidir con un eclipse para lograr el desconcierto de los adversarios que no lo sabían.

¿Se hace ciencia con los eclipses solares?

Los eclipses solares totales ofrecen una oportunidad excelente para que los científicos estudien la cromosfera y la corona, las dos capas más externas de la atmósfera solar. La cromosfera, literalmente «esfera de color», es la más interna de las dos. Es una capa delgada, de varios miles de kilómetros de espesor, que alcanza temperaturas de miles de grados centígrados.

La corona es aún más interesante. Es un gran halo de plasma muy caliente, a poco más de millón de grados centígrados, donde se producen fulguraciones y erupciones solares, y que apenas tiene una densidad mil millones de veces inferior a la de la atmósfera terrestre. El mecanismo de calentamiento de esta capa, que llega al millón de grados, cuando la capa inferior está a miles de grados, es todavía un misterio para los astrofísicos, aunque se sospecha que la causa está ligada al campo magnético solar. Además, se desconoce también por qué la forma de la corona cambia con el tiempo.

Esto tiene sus consecuencias prácticas para los habitantes de la Tierra. Estas expulsiones o chorros de material que se producen en las capas externas del Sol pueden dañar a satélites, sondas espaciales, sistemas de telecomunicaciones e incluso a los astronautas en el espacio.

 

Fuente: El ABC

Visits to the Observatorio del Roque de Los Muchachos are all year around. This summer, from 15th June, they will be on a daily basis, whereas the rest of the year will remain only four days: tuesdays, fridays, saturdays and sundays. Visits will be scheduled at 9:30 and 11:30 in the morning. There will be no visits (or stargazing) at night as only personnel are allowed inside the facilities during the night. If you are interested in a stargazing activity check out our tours. 

In recent years, visiting the Observatory has become one of the highlights in La Palma for the sights but also because hardly any facilities of this kind and relevance are open for visits.

After a general introduction, the visit continues inside one of the professional telescope buildings such as Gran Telescopio de Canarias (right now the largest single mirror telescope on the visual range on Earth), William Herschel Telescope, Telescopio Nazionale Galileo

For visiting the facilites, please book your tickets. For further info contact us at info@lapalmastars.com.

Visiting the building of the Gran Telescopio de Canarias and viewing of the telescope
Visiting the building of the Gran Telescopio de Canarias and viewing of the telescope

 

The Observatory of El Roque de Los Muchachos from the island of La Palma (altitude 2,420 m) is home to one of the most extensive fleets of telescopes to be found anywhere in the world. The reasons for being in La Palma is its latitute which allows the observation of the sky in both celestial hemispheres but more importantly, due to the excellent quality of its sky:

  • the darkness of the island
  • a stable atmosphere
  • the low air and light pollution
  • the observatory being above the cloud level for more than 300 days on a given year
  • the sky of La Palma is also protected by law from 1989 (Law of the sky), enforcing the control of light pollution by regulating street lighting and air communication routes.

The newest incorporation to the Observatory facilities in recent years are 23 Cherenkov telescopes which will be part of the International Cherenkov Telescope Array (CTA). La Palma will be the northern site for this network. The largest Cherenkov telescopes will have 23 m in diameter. In 2016, the fundation has been laid for the 3rd Cherenkov telescope in La Palma.

The Cherenkov Telescope Array (CTA) is the next generation ground-based observatory for gamma-ray astronomy at very-high energies. With more than 100 telescopes located in the northern and southern hemispheres, CTA will be the world’s largest and most sensitive high-energy gamma-ray observatory. This network will be capable of observing the whole of the sky, inside and outside our galaxy as it will have 120 telescopes between both hemispheres. It will also cover a very wide range of energies ranges from several dozen Gev to 100TeV (1 TeV = 1012 eV) seeking to understand the origin and role of relativistic cosmic particles, probe extreme environments and explore physics frontiers.

Photo: Reconstruction of future CTA telescopes - Source: cta-observatory.org
Photo: Reconstruction of future CTA telescopes – Source: cta-observatory.org

The Thirty Meter Telescope (TMT) is very possibly another incorporation to the Observatory. It is planned to be located on Mauna Kea (Hawaii) but its construction has been temporarily halted due to protests by Native Hawaiian americans. In 2015, the State Supreme Court of Hawaii invalidated the TMT’s building permits and it is likely that the telescope cannot be built in Hawaii. Hence Roque de los Muchachos Observatory in La Palma is the alternative site. At the end of 2017, the final decision of the site for TMT will be decided.

The TMT is much larger than existing telescopes (although the E-ELT telescope is still bigger) and it is designed to observe from near ultraviolet to mid-infrarred (wavelength 0.31 to 28 μm). It also have adaptive optics which will help to correct errors caused by Earth´s atmosphere helping the telescope to reach its maximum resolution.

Thirty Meter Telescope, Artist's rendering of proposed telescope. Source:wikipedia
Thirty Meter Telescope, Artist’s rendering of proposed telescope. Source:wikipedia

 

In 2012 La Palma was awarded as the First Starlight Reserve on Earth. It is an honour given by UNESCO confirming that the island is committed to the defense of the quality of the night sky and it is also committed to providing access to the light of the stars for all people.

For this reason, La Palma is promoting values ​​associated with the quality and enjoyment of the sky, such as cultural (archaeoastronomical sites), scientific (astronomical research), astronomical (Observatories and amateur observation), landscape or natural (astronomical viewpoints) and activities such as those of Astronomy Tours (lapalmastars.com) and other companies ranging from catering, thematic accommodations and organization of astronomical events.

At present, La Palma has exclusion zones where the conditions of natural light and sharpness of the night sky are maintained intact and it also has a participatory action plan and a set of recommendations aimed at preserving or recovering the quality of the night sky as much as possible.

Das italienische Teleskop Nazionale Galileo (TNG) befindet sich am Observatorium auf dem Roque de los Muchachos, La Palma. Mit einem Primärspiegel von 3,58 Metern im Durchmesser ist die wichtigste Installation der italienischen astronomischen Gemeinschaft im Bereich des sichtbaren / Infrarot.

Das TNG ist mit 3 Instrumenten ausgestattet, die permanent in seinen Brennpunkten installiert sind und bietet eine Vielzahl von Beobachtungsmodi, die das optische und Nah-Infrarot-Spektrum abdecken und Weitfeldbilder bis hin zur hochauflösenden Spektroskopie anbieten.

Its most relevant instrument is the HARPS-N “High Precision Radial Speed ​​Planter in the Northern Hemisphere. It is one of the most accurate spectrographs in the world that has the main objective of discovering and characterizing extrasolar planets the size of the Earth (Echelle spectrometer at 383-633 nm wavelengths and with spectral resolution of R = 115000). In practice HARPS-N measures the slight oscillation of the star caused by the presence of the planet (in m/s) with which it can estimate the mass of the exoplanets, their chemical composition and distance to the star.

 

The Nazionale Galileo Telescope (TNG). Photo by Giovanni Tessicini (TNG)
The Nazionale Galileo Telescope (TNG). Photo by Giovanni Tessicini (TNG)

History

The agreements for the construction of the telescope in La Palma were signed in 1979 and the telescope The telescope saw its “first light” in 1998. Until June 2004, the telescope was operated by the Galileo Galilei Genter, created in 1997 by the Consorzio Nazionale per l’Astronomia e l’Astrofisica (CNAA). From  July 27, 2004, the new Galileo Galilei Foundation, funded by the National Institute of Astrophysics (INAF), is responsible for the management of the TNG.

Results
The TNG is currently looking mainly for exoplanets, a very relevant field in astrophysics at the moment. The first exoplanet discovered by the TNG was the Kepler 78 b, a planet similar to Earth in size and mass but much hotter, surface temperature can reach 5,000 degrees. Another exoplanet also in the news, and found by the TNG (published May 2017), belongs to the star GJ625 (Gliese 625), a red dwarf close to the Sun, is in the area of ​​habitability, which means that could host lifetime. The Kepler 78b and the planet of GJ625 are some of the more than 1,000 already discovered exoplanets (Earth-like planets).

Curiosities
In February 2013, an international team, led by Spanish astrophysicists, characterized the 2012 asteroid DA14 using the Gran Telescopio Canarias (GTC) and the Galileo Nazionale Telescope at the Roque de los Muchachos Observatory in La Palma. They were able to measure the maximum approach to Earth.

Kepler 78b: the first planet discovered by HARPS-N in the TNG.
Kepler 78b: the first planet discovered by HARPS-N in the TNG.

In the TNG, all the rooms are kept at a certain temperature, which varies depending on the room.. The telescope should be half a degree below the minimum outside temperature recorded the previous night to minimize the airflow around the telescope and avoid turbulence that greatly reduces the image quality caused by the temperature gradient when opening the telescope.

The second building, dome of the telescope is a structure of an approximate height of 26 m. And occupies an area of ​​about 400 m2. The building is entirely made of metal structure, with a fixed first floor, while the other 3 can rotate around the vertical axis of the building, in solidarity, in synchrony with the rotation of the telescope.

Kepler 78b: the first planet discovered by HARPS-N in the TNG.
Kepler 78b: the first planet discovered by HARPS-N in the TNG.

In the TNG, all the rooms are kept at a certain temperature, which varies depending on the room.. The telescope should be half a degree below the minimum outside temperature recorded the previous night to minimize the airflow around the telescope and avoid turbulence that greatly reduces the image quality caused by the temperature gradient when opening the telescope.

The second building, dome of the telescope is a structure of an approximate height of 26 m. And occupies an area of ​​about 400 m2. The building is entirely made of metal structure, with a fixed first floor, while the other 3 can rotate around the vertical axis of the building, in solidarity, in synchrony with the rotation of the telescope.